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2018 봄호 / 복면과학 / 상상을 현실로 실현하는 혁신가, 엘론 머스크

2018-04-19 66

상상을 현실로 실현하는 혁신가, 엘론 머스크

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마블히어로 ‘아이언맨’의 모티브 인물. 세계적 온라인 결제 시스템 Paypal의 창립멤버. 우주여행 프로젝트 SpaceX, 전기 자동차 제조업체 Tesla Motors, 태양광 발전 기술개발업체 SolarCity의 CEO. 모두 13조 원을 넘는 순자산을 보유한 엘론 머스크를 가리키는 또 다른 표현이라 하겠습니다. 이번 호 복면과학에서는 현재의 화려함이 드리운 장막을 걷어내고, 지금의 그가 있기까지의 과거 이야기를 들려드리려고 합니다.

1971년 남아프리카 공화국 프리토리아에서 태어난 엘론 머스크는 어릴 적부터 독특한 행보를 보였습니다. 판타지나 우주공상과학 장르의 책을 붙들고 하루에 10시간씩 독서를 했고, 화학약품을 혼합하여 로켓의 연료를 만들고 직접 만든 로켓 모형에 넣어 시험 발사를 했습니다. 또한 컴퓨터에 관심이 있어 프로그래밍 언어를 독학하고 12살에 ‘Blaster’라는 비디오게임을 개발하여 당시 500달러에 판매했습니다. (하지만 이런 남다른 면 때문에 어릴 적 또래 친구들로부터 괴롭힘을 당하였고, 부모님의 이혼으로 힘든 유년기를 보냈습니다.)

17살이 되던 해, 그는 캐나다 출신의 어머니를 따라 캐나다로 가게 됩니다. 2년 후 온타리오 퀸즈대학에 입학하여 경영학을 전공하지만, 어릴 적부터 미국을 열망하던 그는 펜실베니아대학으로 편입하여 경제학과 물리학을 전공합니다. 이후 스탠퍼드대학의 에너지 분야 박사과정에 진학하지만, ‘인터넷’이라는 새로운 물결을 발견한 그는 학기가 시작된 지 이틀 만에 자퇴를 하고 실리콘밸리로 향합니다.

그곳에서 23살의 앨론 머스크는 ‘ZIP2’라는 회사를 창업합니다. 이는 오늘날의 Yelp와 Google Map을 결합한 형태로, 뉴욕타임즈와 같은 미디어에 어떤 지역의 지도나 회사와 같은 정보를 제공하는 서비스였습니다. 처음에는 돈이 없어 사무실에서 자고 YMCA에서 샤워를 하곤 했지만, 시간이 흐르자 인터넷 붐을 타고 고객들이 모여들기 시작했습니다. 그리고 4년 후 ZIP2를 성공적으로 3천억 원에 매각합니다.

거금을 손에 쥔 그는 온라인 은행 ‘X.COM’을 설립합니다. 당시에는 온라인 은행이라는 개념이 없었던 덕에 미친 사람 취급을 받기도 했습니다. 하지만 그는 개의치 않고 이메일 주소를 이용한 인터넷 송금 방식을 고안합니다. 그 후 X.COM은 동일한 송금 방식을 개발하던 회사와 합병하여 새로운 이름으로 단장, ‘Paypal’라는 회사로 다시 태어납니다. 그리고 2002년, 그는 무섭게 성장한 Paypal을 1.5조 원에 매각합니다. 앨론 머스크는 회사의 대주주로서 이전보다 더 거금을 손에 쥐었고, 막대한 자본을 소유한 청년 사업가로 주목받습니다. 당시 2002년, 그의 나이 31세였습니다.

앨론 머스크는 이전부터 꾸준히 관심을 갖던 에너지산업과 우주산업으로 눈을 돌립니다. Paypal을 매각하기 전부터 로켓기술에 대한 책들을 미친 듯이 읽기 시작했던 그는 ‘우주여행의 비용을 절감하여 다음 세대에 적어도 백만 명의 사람들을 화성에 이주시키자’라는 놀라운 목표를 세우고 ‘SpaceX’라는 회사를 설립합니다. 2년 후 2004년에는 인류를 지속 가능한 에너지 미래로 한 단계 도약시키고자 ‘Tesla’라는 전기 자동차 회사도 설립합니다. 그리고 다시 2년이 지난 2006년에는 집에 태양광 패널을 설치하여 지속 가능한 에너지를 대중화 시키고자 ‘SolarCity’라는 회사도 설립합니다.

하지만 2008년 상반기, 활발히 사업을 해나가던 앨론 머스크의 인생에 크나큰 시련이 닥칩니다. 막대한 자금을 들였던 ‘SpaceX’의 로켓 발사가 3차례나 실패한 것입니다. ‘Tesla’ 역시 첫 번째 자동차인 로드스터를 시장에 내놓지 못했습니다. 때마침 닥친 세계 금융위기로 인해 투자 자금 또한 구하기 어려웠습니다. 파산 위기에 처한 가운데 아내와 이혼을 하는 개인적인 불행까지 겹칩니다. 그러나 가장 어두운 밤에 새벽이 찾아오듯이, 2008년 9월 SpaceX의 네 번째 로켓 발사가 완벽하게 궤도에 오르며 성공했습니다. 정부기관이 아닌 개인 사업가로서 위성 발사를 성공한 최초의 기록이었습니다. 이로 인해 SpaceX는 NASA와 1.6조 원짜리 로켓 발사 계약을 체결했고 회사는 다시 희망을 찾았습니다. 이후 SpaceX는 20번의 로켓 발사를 모두 성공시켜 NASA를 고정 고객으로 만들었습니다. Tesla 또한 다시 투자를 받아 Model S라는 자동차를 선보였고, 소비자와 안전청의 평가에서 역대 최고 점수를 받으며 대성공을 거두었습니다.

혁신과 도전 정신으로 꿋꿋이 목표를 향해 정진한 앨론 머스크. 그는 오늘날 수많은 최초와 최고의 기록을 세우는 성공적인 사업가가 되었습니다. 그렇기에 2025년에는 화성에 사람을 보내겠다는 그를 대중들은 감히 비웃지 않습니다. 마지막으로 그의 노력과 열정이 담긴 한마디로 글을 끝맺고자 합니다.

Work like hell. I mean you just have to put in 80 to 100 hour weeks every week.

[This] improves the odds of success. If other people are putting in 40 hour work weeks and you’re putting in 100 hour work weeks, then even if you’re doing the same thing you know that… you will achieve in 4 months what it takes them a year to achieve.

–  Elon Reeve Musk –

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알리미 22기 김채영 | 화학과 16학번